Oprindeligt har julemanden otte rensdyr. ‘Rudolf med den røde tud’ er det niende rensdyr i flokken, og blev opfundet i 1939 af skribenten Robert L. May for stormagasinkæden Montgomery Ward.

Montgomery Ward ønskede sig en fortælling, de kunne bruge til PR. Kæden havde en tradition med at uddele malebøger til børn op mod jul, og for at spare penge, ville de gerne udvikle et malehæfte, der var “deres eget”.

Rudolf redder julen

Robert L. May fandt på historien om et uheldigt udseende rensdyr med en lysende rød tud, som blev drillet og hånet af de andre rensdyr. Rensdyret blev i arbejdsprocessen først kaldt både Rollo og Reginald, inden valget faldt på Rudolf.

Rudolfs forhånede næse bliver dog julens redning, da en tæt tåge risikerer at sætte en stopper for julemandens gaveuddeling. Da julemanden er ved at aflevere gaver hos Rudolfs familie, ser han, at det lyser rødt inde fra Rudolfs værelse.

Julemanden beder Rudolf om at flyve forrest i rensdyrflokken. Hans næse lyser så kraftigt, at det lykkes kanen at finde vej gennem tågen og gennemføre gaveuddelingen. På omslaget til malebogen ser man Rudolf med den skinnende næse i spidsen for hele julemandens karavane.

Robert L. Mays malebog fra 1939

Alene i 1939 blev malebogen uddelt i over 2,4 millioner eksemplarer. Bogen blev første gang trykt til almindeligt salg i 1947, efter at Robert L. May selv havde fået overdraget rettighederne til figuren, og den blev oversat til dansk omkring år 1950.

Rudolf får sin egen sang

I 1948 blev historien om Rudolf med den røde tud til en sang. Robert L. Mays svoger, Johnny Marks, skrev teksten og musikken til sangen: ‘Rudolph The Red-nosed Reindeer’.

Johnny Marks var sangskriver og radioproducent, og er i sær kendt for at have skrevet mange berømte julesange, som for eksempel ‘Rockin’ around the Christmastree’, der blev indspillet af Brenda Lee i 1958.

‘Rudolph The Red-nosed Reindeer’ blev sunget offentligt for første gang i 1948 af crooneren Harry Brannon på New York City Radio. Året efter blev den indspillet og udgivet af country-sangeren Gene Autry.

Gene Autrys album fra 1949

Gene Autrys indspilning solgte over 2,5 millioner plader alene i 1949, og lå nummer 1 på hitlisterne. Senere er sangen om Rudolf også blevet indspillet af blandt andre The Supremes, The Wiggles og Jackson 5.

Rudolf går til filmen

I 1947 blev historien om Rudolf med den røde tud første gang filmatiseret. Filmen var en tegnefilm af ca. 10 minutters varighed, som blev vist i de amerikanske biografer ved juletid. Tegnefilmen blev senere genudsendt i blandt andet 1949, hvor Johnny Marks sang var tilføjet som kendingsmelodi.

Den mest kendte filmatisering af Rudolf med den røde tud blev dog først lavet i 1964, da Rudolf fik sin debut på tv. Produktionsselskabet ‘Rankin/Bass Productions’ lavede en stop-motion animationsfilm om Rudolf, der havde premiere på den amerikanske tv-kanal NBC den 6. december.

Foto: Rankin/Bass Productions

Søn af julemandens bedste rensdyr

I tv-udgaven blev der digtet en del videre på historien. Snemanden Sam fortæller historien om Rudolf, der er søn af julemandens bedste rensdyr. Faren skammer sig dog over sin søns lysende røde næse, og han tvinger derfor Rudolf til at gå rundt med næsen dækket til.

Efter at være blevet kasseret som rensdyr foran julemandens kane, møder Rudolf nissen Hermey, der også er et udskud blandt nisserne.

Hermey drømmer om at blive tandlæge, i stedet for at være legetøjsmager, som de andre nisser. Sammen flygter de fra Nordpolen, og drager ud på eventyr, hvor de blandt andet besøger øen for det kasserede legetøj.

Senere vender Rudolf dog tilbage til Nordpolen, hvor han må redde sin familie og rensdyrpigen Clarice fra det afskyelige snemonster, inden han også kan redde gaveuddelingen som lygte foran julemandens kane.

Foto: Rankin/Bass Productions

Tradition i USA

Tv-filmen om Rudolf med den røde tud er blevet en ligeså stor tv-tradition ved juletid i USA, som Disneys Juleshow for eksempel er det i Danmark. Den er blevet genudsendt hvert år siden 1964 (siden 1972 på CBS). Filmen er også flere gang blevet vist på TV 2 i Danmark.

Der er lavet to fortsættelser til tv-filmen om Rudolf med den røde tud. ‘Rudolph’s Shiny New Year’ i 1974 og ‘Rudolph and Frosty’s Christmas in July’ i 1979.